Огромную роль в культурном развитии Тарусы в конце 19- начале 20 века сыграл великий русский художник Василий Дмитриевич Поленов. С постройкой им своего дома-музея в местности Борок под селом Бёхово на правом берегу Оки, Таруса стала известна почти всей России. Сюда, в эти благословенные места стали наезжать известные живописцы, поэты, писатели… Василий Дмитриевич и члены его семьи были частными гостями Тарусы. С их помощью в Тарусе был устроен Народный дом в старом соляном амбаре. Здесь, летом 1915 года, была поставлена его опера «призраки Эллады», позднее были поставлены даже «Борис Годунов», «Отелло», «Король Лир». «Мертвая царевна» и другие театральные спектакли. Уж нет того соляного амбара, но театральные традиции сильны в Тарусе и сегодня. Под руководством народной артистки России Людмилы Ивановой, имеющей дачу в деревне Шишкино, ставятся пьесы, проводятся встречи со зрителями.

В те же годы дачу в Тарусе стала арендовать на лето семья И.В.Цветаева – отца будущей великой русской поэтессы Марины Цветаевой. Иван Васильевич был профессором МГУ и основателем Музея изящных искусств в Москве (Государственный музей изобразительного искусства им. А.С.Пушкина).

Весной 1905 года в Тарусе на пустующей в этом году даче Цветаевых поселился тонкий живописец-пейзажист Виктор Эльпидифорович Борисов-Мусатов. Здесь им была создана картина «Осенняя песня», эскиз фресковой композиции «Реквием»… Художник писал из Тарусы А.Бену: «Теперь я в Тарусе. В глуши. На пустынном берегу Оки и отрезан от всего мира. Живу в мире грез и фантазий среди березовых рощ… Вы думаете, я скучаю? Нет. У меня времени не хватает каждый день, хотя я сижу дома…» Так случилось, что этой же осенью он, сильно простудившись на лодочной прогулке по Оке, скоропостижно умер. Над Окой, на косогоре, называемом теперь «Мусатовским», художник был похоронен. Надгробье, выполненное его другом скульптором А.Т.Матвеевым в 1910 году, изображает мальчика, утонувшего в Оке. По рассказам, Борисов-Мусатов в один из летних дней вытащил из реки тонущего мальчика, но не смог вернуть его к жизни…

 

Вот что писал о Тарусе живший здесь с 1902 года известный скульптор-анималист Василий Алексеевич Ватагин: «Таруса в начале 20 века была прелестным городком (2000 жителей) на берегу Оки и впадающей в нее речки Таруски среди почти не тронутой цивилизацией прекрасной природы… Хороша была Таруса! Природа, то есть реки, леса и луга, непосредственно подступали к Тарусе и как-то незаметно переходили в ее зеленые улицы с маленькими деревянными домиками. Несколько каменных купеческих домов было только в центре, да и дом школы и стены бывшей тюрьмы на взгорье. Мощеных улиц, кроме центра, не было. Таруса вся утопала в яблоневых садах. Подъезжаешь к Тарусе – хоть город как на ладошке, а его почти не видно из-за садовой зелени, только маяками видны собор и церковь на Воскресенской горке. А весной, когда цветут яблони, Таруса красуется, как невеста в подвенечном платье… Тихий город был Таруса – ни цивилизации, ни дачников в ней не было, жили спокойно и честно, все вокруг друг друга знали, и запоров на домах не было – палочку на входную скобу вставляли, чтобы знали, что хозяев дома нет. Знать воровства не случалось…»

В советское время в Тарусе подолгу жил и занимался литературной деятельностью К.Г.Паустовский. Велика его роль в издании знаменитых «Тарусских страниц», здесь же им было написано известное на всю страну «Письмо из Тарусы», после выхода в свет которого, городок получил, наконец, сносные дороги, электричество, водопровод и прочие блага цивилизации. Тарусе и ее окрестностям посвящены такие его произведения, как «Ильинский омут», «Избушка в лесу», «Городок на реке», «Наедине с осенью», «Уснувший мальчик».

В Тарусе жил в последние годы своей жизни (1957-1958 г.г.) известный поэт Николай Алексеевич Заболоцкий. Навеки вписаны в сокровищницу русской поэзии строки из его стихотворения «Вечер на Оке»:

«В очарованье русского пейзажа
Есть подлинная радость, но она
Открыта не для каждого и даже
Не каждому художнику видна.»

В маленькой, но гостеприимной Тарусе в разное время жили и творили такие известные люди, как русский изобретатель телефона П. М. Голубицкий, художник Н.П.Крымов, ученый-агроном, создатель знаменитого сада- Николай Петрович Ракитский, известнейший пианист Святослав Рихтер и др.